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Como uma onda de calor afeta o corpo humano?

Verões mais longos, temperaturas cada vez mais altas e ondas de calor recorrentes são apenas algumas das consequências das mudanças climáticas. Estamos realmente preparados para suportar essas temperaturas cada vez mais altas?

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Quando o corpo não consegue regular sua temperatura, ocorre uma insolação.

Acabamos de sair de um longo período de temperaturas extremas e já estamos a caminho de outro para a Região Sul do Brasil. Não há dúvida de que isso pode ser normal nos próximos anos. Com uma nova onda de calor se aproximando, os problemas de saúde relacionados às temperaturas podem não demorar a chegar.

A exposição prolongada ao calor pode causar tonturas, dor de cabeça, vômitos e sensação de cansaço. Esses sintomas são leves e geralmente podem ser tratados com repouso, um ambiente fresco e hidratação. Mas quando se trata de insolação, as coisas ficam mais sérias e a assistência médica é necessária imediatamente.

Os humanos têm duas maneiras naturais de lidar com o calor, que são respirando e suando. É por isso que a umidade é um fator muito importante. Com temperaturas extremamente altas e muita umidade, a pessoa suará, mas o suor não secará na pele, que é o mecanismo que remove o calor. Por isso o que importa não é apenas o calor, mas a combinação de calor e umidade, que é o que conhecemos como sensação térmica.

O outro fator importante em termos de temperatura que causa mortalidade e morbidade é se a temperatura cai à noite. Se permanecer elevada mesmo no período de descanso, aumenta o número de óbitos. O corpo fica sobrecarregado porque não recebe a trégua de que precisa para se recuperar do dia. Portanto, as temperaturas mínimas também são importantes para determinar uma onda de calor.

O que acontece se ficarmos expostos ao calor por muito tempo?

Quando uma pessoa fica exposta ao calor por um longo tempo, a primeira coisa que "desliga" é a capacidade de suar. Começa com muita transpiração e, quando para, o corpo fica muito quente. Com o tempo, isso afeta o cérebro, e é aí que as pessoas começam a ficar confusas e podem perder a consciência.

À medida que a temperatura corporal aumenta rapidamente, o sistema nervoso central e o sistema circulatório também são afetados. Isso significa que durante o período de calor, ou mesmo depois, as pessoas podem ter problemas de saúde que normalmente não estão relacionados ao calor, como doenças renais.

Os idosos muitas vezes ficam isolados e não têm acesso a ar condicionado, sendo as principais vítimas das temperaturas. Pessoas obesas correm maior risco, assim como pessoas que tomam certos medicamentos. E pessoas que se exercitam ou trabalham no calor, que não atendem a esses critérios, também podem estar em risco.

Qual é a temperatura mais alta que um ser humano saudável pode tolerar?

Isso é algo que ainda não se sabe. O que está claro é que habitantes de diferentes climas toleram diferentes níveis de calor. E, à medida que as temperaturas globais aumentam e as ondas de calor se tornam cada vez mais violentas, a sociedade se adaptou para lidar com o calor usando tecnologia e o desenvolvimento de aparelhos de ar-condicionado para reduzir a temperatura ambiente.

Exaustão e insolação

A exaustão por calor é um estágio anterior à insolação e deve ser reconhecida para prevenir uma situação mais séria. Alguns sinais desse estado são:

  • Suor excessivo;
  • Em bebês, a pele muito irritada com o suor pode ser vista no pescoço, tórax, axilas, dobras dos cotovelos e na área da fralda (espinhoso);
  • Pele pálida e fresca;
  • Sensação de calor sufocante;
  • Sede intensa e boca seca;
  • Cãibras musculares;
  • Esgotamento, cansaço ou fraqueza;
  • Dores de estômago, perda de apetite, náuseas ou vômitos;
  • Dores de cabeça;
  • Irritabilidade (choro inconsolável nos pequenos);
  • Tontura ou desmaio.

A insolação é uma situação gravíssima em que o organismo não consegue regular sua temperatura interna e atinge valores superiores a 39°C ou 40°C (medidos na axila). Além disso, pele vermelha quente e seca também é observada devido à exaustão da transpiração, respiração rápida e frequência cardíaca, dor de cabeça latejante, estado mental e comportamental alterado, como: vertigem, tontura, desorientação, delírios, confusão ou perda de conhecimento. E nos casos mais extremos, pode haver convulsões.

Os cientistas chamam as ondas de calor de "assassinos silenciosos" devido ao número de vítimas que causam e à pouca atenção que recebem. Estima-se que as temperaturas extremas que atingiram a Europa em 2003 causaram mais de 70.000 mortes e as da Rússia em 2015, mais de 50.000.