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Você sabia que estrelas também sofrem de "indigestão"?

O que acontece quando as gigantes vermelhas consomem seus "filhotes"? Nova modelagem demonstra que as estrelas também sofrem de indigestão.

estrela gigante vermelha
Impressão artística de uma estrela gigante vermelha ejetando matéria. Crédito: ESA/JAXA

Há muitos e muitos anos, os astrofísicos estudam as estrelas e depois de muitas análises, comparações e estudos complexos, concluíram que as estrelas também têm seu ciclo de crescimento. À medida que estrelas como o Sol envelhecem, atingem um estágio em que se transformam em estrelas grandes e inchadas chamadas "gigantes vermelhas".

Tais estrelas podem até se expandir de forma tão suficiente que conseguem consumir alguns planetas em sua órbita, segundo Ricardo Yarza, estudante de pós-graduação em astronomia e astrofísica da Universidade da Califórnia, Santa Cruz, EUA. “Isso é algo que sabemos que vai acontecer com Mercúrio e Vênus em nosso sistema solar, diz o estudante para a Revista Cosmos.

Ser engolido, obviamente, não é bom para um planeta. Mas o que acontece com a estrela quando ela faz essa "digestão"?

Se o planeta for pequeno, provavelmente não faça muito mal a estrela. Em nosso próprio sistema solar, os cometas geralmente caem no Sol, com pouco efeito aparente. E embora Mercúrio e Vênus sejam substancialmente maiores que os cometas, eles ainda são minúsculos em comparação com o próprio Sol, ou seja, teoricamente, o Sol pode engolir ambos os planetas que não vai sofrer nenhum dano aparente.

Estrelas com indigestão

Muitos sistemas planetários têm planetas próximos muito maiores que Mercúrio ou Vênus, e sabe-se que um número significativo desses sistemas acabará por ver pelo menos um planeta engolido, disse Yarza em uma reunião recente da American Astronomical Society em Pasadena, Califórnia.

Um dos efeitos é que o planeta transmitirá seu momento orbital à estrela à medida que ela mergulha em seu interior. É como se a estrela fosse uma xícara de café e o planeta uma colher. Uma vez que você coloca a colher dentro do café e começa a mexer, obviamente está fazendo o café girar. Então, uma vez que um planeta entra na estrela, é como agitá-la por dentro.

A indigestão das gigantes vermelhas podem ser percebidas pelo giro anormal. Ops, um planeta foi engolido.

O envolvimento planetário também pode explicar por que algumas estrelas são estranhamente ricas em lítio. Isso é estranho, diz Yarza, porque o lítio é facilmente consumido na fornalha nuclear de uma estrela do tamanho do Sol, então, quando essa estrela atinge os estágios posteriores de sua vida, não deve ter sobrado muito.

A menos, talvez, que tenha consumido recentemente um objeto pequeno demais para ter uma fornalha nuclear de lítio, como um planeta grande ou uma anã marrom (uma estrela muito fria pouco maior que um planeta gigante).

Anãs brancas

As anãs brancas são estrelas remanescentes criadas quando as gigantes vermelhas finalmente voltam a si mesmas e colapsam para um tamanho mais normal – têm planetas ou estrelas anãs marrons em órbitas próximas ao seu redor.

Segundo Yarza, essas estrelas podem ter sido formadas por um material ejetado da gigante vermelha quando tentou engolir um planeta excessivamente grande. Ele diz: Se você mexer o café com força suficiente com a colher, um pouco do café vai derramar. No caso de uma estrela, o material derramado seria material de suas camadas externas, que poderiam então se fundir em um novo objeto. Seria uma gigante com indigestão.

Além de tudo, na tentativa de um esforço maior para analisar os detalhes, a equipe de Yarza modelou o envolvimento de planetas gigantes de vários tamanhos, e então descobriram que é realmente possível fazer uma estrela girar rápido o suficiente para ejetar suas camadas externas, fornecendo material a partir do qual um novo planeta ou anã marrom poderia se formar.

Entretanto, sua equipe também descobriu que o engolfamento de um grande planeta poderia transmitir muito rapidamente uma quantidade impressionante de energia à estrela, o que seria suficiente para aumentar brevemente seu brilho por um fator de até 10.000.

Isso significa que podemos identificar esse processo em ação encontrando estrelas que são milhares de vezes mais brilhantes? Em teoria, talvez, mas na prática, pode ser difícil, porque esses aumentos no brilho são de curta duração em termos astronômicos, persistindo por apenas alguns milhares de anos diz Yarza.